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Las plantas pueden diferenciar los colores y responder al tacto

Todos sabemos que las plantas no tienen ojos, narices, ni oídos, pero ignoramos que dependen de sus propios sentidos. La ciencia ya está comenzando a entenderlas. 

 "Las plantas pueden parecen inertes, pero viven en un mundo muy sensorial", dijo a BBC Mundo Daniel Chamotivz, director del Centro Manna para la Biociencia de la Plantas en la Universidad de Tel Aviv.

Chamovitz reúne investigaciones que revelan un mundo desconocido  en su libro Lo que una planta sabe. "La mayoría de la gente se sorprende al saber que las plantas pueden diferenciar entre el rojo y el azul o responden al tacto", dijo Chamovitz.

Según el científico, las plantas responden a sustancias químicas en el aire, a señales de luz. Se puede decir que ven, huelen y responden al tacto, siempre que recordemos que al usar esos términos no estamos diciendo que experimentan el mundo de la misma forma que una persona.

Chamovitz señala que, al igual que nosotros poseemos fotoreceptores en los ojos que hacen que veamos, las plantas tienen sus propios fotoreceptores en hojas y tallos.  Estos receptores les permiten distinguir entre rojo y azul e incluso diferenciar longitudes de onda que nosotros no tenemos la capacidad de distinguir.

Las plantas también son sensibles al sentido del tacto, respondiendo al frío y al calor, moderando su uso de agua o su ritmo de crecimiento. Su sensibilidad táctil es evidente en la planta carnívora conocida como Venus atrapamoscas, que no se cierra ante cualquier estímulo. "Deben ocurrir al menos dos contactos con los pelos en el interior de la trampa separados por unos 20 segundos. Esto ayuda a asegurar que la presa es del tamaño ideal y no se escapará", señala el profesor.

Chomovitz afirma que el mecanismo por el que la Venus atrapamoscas siente a su presa es similar al que nos permite sentir un insecto que sube por nuestro brazo. En la piel se activa una corriente eléctrica que pasa por los nervios hasta llegar al cerebro que instiga una respuesta. En el caso de la Venus atrapamoscas, el contacto induce una corriente que se irradia por las hojas, lo que a su vez activa canales de iones en la membrana de las células haciendo que la trampa se cierre, todo en menos de una décima de segundo.

Pero los sentidos de las plantas no termina aquí, también pueden detectar sonidos. Investigadores del Instituto de Ciencias Botánicas en Berna, Suiza, grabaron vibraciones ultrasónicas que emanaban de pinos y robles durante una sequía, tal vez alertando a otros árboles a prepararse para condiciones de escasez de agua, señaló Chamovitz.

Stefano Mancuso, del Laboratorio Internacional de Neurobiología de las Plantas en la Universidad de Florencia, Italia, y sus colegas, están comenzado a aplicar estándares rigurosos al estudio de la audición en estos organismos. "Sus resultados preliminares indican que las raíces de maíz crecen en dirección a vibraciones de frecuencias específicas. Y es más sorprendente aún su constatación de que las raíces mismas también podrían estar emitiendo ondas de sonido".

Mancuso apunta que, al igual que nuestras lenguas contienen receptores para distintas moléculas en alimentos, las plantas tienen receptores para moléculas solubles. Y cita el caso de una planta parásita, la cuscuta, que casi no contiene clorofila y huele a sus potenciales victimas.

Hacerlo es fundamental, según el científico, ya que "toda nuestra vida depende de las plantas": respiramos el oxigeno liberado por las plantas, nos alimentamos de ellas, nos vestimos con productos obtenidos a partir de ellas, viajamos en vehículos que funcionan con combustibles de plantas fósiles y nos curamos con medicinas derivadas de plantas.

"Y con un mundo que en 2050 tendrá 9.000 millones de habitantes, con menos agua, fertilizantes, tierra disponible, menos de todo, ¿cómo vamos a cultivar suficientes plantas para satisfacer nuestras necesidades si no entendemos cómo responden al ambiente que las rodea?".

Entender en mayor profundidad el mundo sensorial de las plantas es además vital para nuestro propio futuro, según el investigador.

Fuente: BBC Mundo.

 

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